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  [] 오피오이드 위기. 미국에서는 하루에 100명 이상이 마약성 진통제인 오피오이드 과용으로 숨지고 있다. 가상현실을 이용해 치명적인 오피오이드 위기를 불러일으키는 마약성 진통제를 대체할 수 있는 기술적 대안을 제공한다.  게시글을 twitter로 보내기 게시글을 facebook으로 보내기 게시글을 카카오스토리로 보내기
write date : 2018-07-31 09:55:57   

오피오이드 위기. 미국에서는 하루에 100명 이상이 마약성 진통제인 오피오이드 과용으로 숨지고 있다. 가상현실을 이용해 치명적인 오피오이드 위기를 불러일으키는 마약성 진통제를 대체할 수 있는 기술적 대안을 제공한다.

미국 질병통제예방센터(CDC) 발표에 따르면, 2016년 약물 과다복용으로 인한 사망자는 63,632명으로 전년대비 21% 증가하였으며, 이중 42,000여명이 오피오이드(Opioid) 남용으로 사망한 것으로 조사 되었다. 오피오이드는 아편(opium)과 오이드(oid·∼와 비슷한)의 합성어로 아편과 비슷한 작용을 하는 합성 진통 마취물질이다. 원래는 말기 암환자나 큰 수술로 극심한 통증을 호소하는 환자에게 제한적으로 사용되던 진통제였으나 1990년대 후반 FDA가 진통제 처방 규정을 대폭 완화하면서 현재의 오피오이드 위기가 촉발되었다. 최근 미국에서 오피오이드계 약물 과다복용으로 인한 사망자는 빠르게 증가하고 있으며 최근에는 전통적인 오피오이드 보다는 펜타닐 등의 중독성이 더욱 강한 합성 오피오이드 과다복용으로 인한 사망자가 빠르게 증가하고 있다.

트럼프 대통령은 전염병처럼 번지고 있는 오피오이드 남용에 대해 ‘공중보건 비상사태’를 선포하고 최근 오피오이드 불법 거래상에 대한 사형을 추진하겠다는 방침을 발표했다. 트럼프 행정부는 오피오이드 근절을 주요 정책목표 중 하나로 선정하고 향후 3년간 오피오이드 처방건수를 3분의 1로 감소시킬 계획을 가지고 있다.

과학자들은 가상현실을 이용해 치명적인 마약성 진통제(오피오이드) 과다복용으로 인한 위기를 불러일으키는 마약성 진통제를 대체할 수 있는 기술적 대안을 제공하고 있다.

미국에서는 하루에 100명 이상이 오피오이드 과다복용으로 사망하고 있는 국가비상사태에 직면하고 있다. 이는 총기 및 교통사고로 사망하는 사람보다 많은 숫자이다. 이스트 테네시의 통증컨설턴트이며 임상심리학자인 테드 존스는 통증과 중독 문제의 최전선에 있다. 테드 존스는 ‘애팔래치아 남부는 커다란 문제를 안고 있다. 사람들은 ‘전염병’이라는 단어가 적절한지에 대해 논쟁을 벌이고 있지만 오피오이드 과다복용으로 인한 사망자가 증가하고 있는 현상이 중요한 문제라는 것을 부인할 사람은 없다‘고 말했다.

테드 존스는 이 문제에는 제약회사, 욕심만 차리는 공급자, 오피오이드 치료 처방의 위험에 대한 전반적인 무지 등 여러 가지 원인이 있다고 말했다.

그러나 이러한 위기에 대응하여 가상현실을 비롯한 새로운 디지털 도구들이 통증을 치료할 수 있는 대안으로 부각되고 있다. 가상현실을 통증 치료에 사용한 것은 1990년대 중반으로 거슬러 올라간다. 워싱턴대학교의 인지심리학자인 헌터 호프만은 플레이어가 움직이는 펭귄과 눈사람에게 눈덩이를 던지면서 얼음으로 덮인 협곡을 빠져나가는 게임인 스노우월드(SnowWorld)를 개발했다. 이 게임은 극심한 통증으로 고통받고 있는 화상피해자들의 통증을 현저히 감소시키는데 성공했다.

스노우월드와 유사한 가상현실 소프트웨어를 상용화하기위해 노력하고 있는 어플라이드VR(AppliedVR)의 설립자이며 회장인 조시 잭먼의 말에 의하면 가상현실은 환자의 주의를 통증에서 다른 곳으로 돌릴 수 있기 때문에 격심한 통증을 감소시키는데 효과적이라고 한다. 잭먼은 ‘고통은 엄청난 관심을 요구한다. 그리고 인간은 멀티태스킹을 잘하지 못한다. 누군가를 고통에 집중하지 못하도록 다른 것에 집중하도록 하면 환자가 겪고 있는 물리적 통증의 양을 줄일 수 있다’고 말했다.

잭먼은 TV나 오디오에 비해 가상현실이 가지고 있는 독특한 두 가지 장점을 지적한다. 첫째, 가상현실은 사용자를 주위세계에서 차단시키는 몰입형 경험을 제공한다. 태블릿이나 TV와 같은 주의가 산만해질 수 있는 기기를 이용하는 경우 주위에서 일어나는 많은 일들이 초점을 다시 흐리게 만들며 통증이 되살아날 수 있다.

두 번째 장점은 사용자의 참여가 요구되는 구성요소를 가진 가상현실을 개발할 수 있다는 점이다. 어플라이드VR에서 개발한 게임은 단순하다. 플레이어는 끊임없이 접근하는 만화 곰에게 공을 던진다. 곰에게 공을 던진다는 참여적 요소가 영화를 보는 것과 같은 수동적 형태보다 효과적이다.

소규모 임상실험에서 가상현실은 모르핀과 같은 아편제제를 사용하는 것보다 두 배 더 효과적인 것으로 나타났다. 미국의 오피오이드 위기가 커지면서 대안적인 통증관리 방식들은 환영을 받을 것이다.

밥 제스터라는 환자는 작년에 지붕에서 떨어져 심각한 통증을 앓고 있다. 그는 가상현실을 이용하여 오피오이드 사용을 중단할 수 있었다.

밥 제스터의 이야기는 흥미로우며 가상현실을 이용하여 오피오이드 치료의 대안을 제공할 수 있는 미래를 제시하고 있으며 이는 더욱 큰 도전의 일부이다. 역사적으로 가상현실을 이용하여 통증을 치료하려던 연구는 우선적으로 격심한 통증을 목표로 하고 있다. 오피오이드 위기에 제대로 대응하려면 가상현실을 이용하여 오랜 기간 동안 지속되고 더욱 많은 장애를 유발하는 만성통증을 관리하는데 유용하도록 만들 필요가 있다.

만성 통증은 훨씬 더 치료하기 어렵고 급성 통증보다 환자를 더 쇠약하게 만든다. 환자는 직업과 인간관계, 레크리에이션 활동을 모두 상실하게 만들어 환자의 삶에 더 큰 영향을 준다.

존스 박사는 만성통증이 미국에서 가장 흔한 질병의 하나라고 말했다. 만약 가상현실이 만성통증을 치료하는 데 사용될 수 있다면 매우 큰 일이 된다. 그러나 이를 위해서는 새로운 기술이 필요하다.

잭먼은 ‘만약 만성통증을 가진 환자라면 몇 주, 몇 달, 몇 년 동안 통증이 지속된다. 기분전환 거리는 약간의 통증을 경감시키는 효과가 있겠지만 궁극적으로 통증을 피하는 것은 올바른 방법이 아니다’라고 말했다. 어플라이드VR은 만성통증을 다루기 위해 다른 유형의 인지행동치료에서 차용해온 가상현실 방법을 개발하고 있다.

실험 중 하나는 센서를 이용하여 환자의 호흡을 모니터링하면서 환자가 느리고 안정된 호흡을 유지하는지를 확인한다. 환자의 호흡이 안정된 상태를 유지하면 환자는 시각적 보상의 유형으로 헤드셋 내부에서 복잡한 수수께끼 같은 구조를 보게 된다.

잭먼은 이러한 종류의 센서 기반 바이오피드백이 통증을 극복하기 위해 호흡을 조절하고 이완시키는데 도움을 주게 될 것이라고 말했다. ‘기본적인 가정은 환자가 자신의 신체에서 일어나고 있는 일을 통제할 수 있다는 것을 알고 있다는 점이다. 그 때문에 환자는 통증에 직면했을 때 통제할 수 있는 다른 것에 집중할 수 있다.’

미국의 오피오이드 사태가 악화되고 있어 만성 통증 환자를 치료할 수 있는 새로운 방법을 찾는 일은 시급한 과제이다. 잭먼과 어플라이드VR은 가상현실이 만성통증에 대한 실행가능한 치료방법임을 증명할 수 있는 임상데이터를 얻기 위한 연구를 진행하고 있다.

잭먼은 가상현실이 오피오이드를 완전히 대체할 수 있다고 믿지는 않는다. 하지만 가상현실이 통증 치료의 중심이 될 수 있으며 잠재적 가능성에 희망을 두고 있다. ‘가상현실은 만성통증 치료의 중요한 역할을 하게 되며 새로운 통증치료제보다는 가능성이 더 크다.’

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